<!DOCTYPE html PUBLIC "-//W3C//DTD HTML 4.01 Transitional//EN">
For almost as long s I am able to remember discussion about global warming,
there have been naysayers arguing for more research before passing legislation
to restrict emissions that scientists thought were responsible. Several years
back, just afdter Bush took office, the US pulled out of the Kyoto accords,
widely regarded as the most important environmental protection agreement
ever - limiting the amount of greenhouse gasses that countries can release
into the atmosphere. Thankfully, other concerned parties signed without the
US, leaving America with the equivalent of international egg on its face.
Sad, really, when you think about it.<br>
I read the following article this morning with a sense of loss. Not that
I planned to vacation to the Arctic, or visit this ice shelf with my kids
or anything, but the changes we are making to the planet are, in many ways,
irreversible. I have read with great fascination the results of studies on
the fragile ecosystems in large arctic lakes, and this lake in particular,
but it is no more. All we can do now is study how this damage will affect
what was once a relatively pristine environment that has now been broken.
The long term records of climate change, and the deliterious effects of global
warming, are building &nbsp;- how much more research is really needed before the
US changes course?<br>
<p>September 22, 2003<br>
<b>Largest Arctic Ice Shelf Breaks Up, Draining Freshwater Lake<br>
&lt;</b><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://earthobservatory.nasa.gov/Newsroom/NasaNews/2003/2003092215961.html">http://earthobservatory.nasa.gov/Newsroom/NasaNews/2003/2003092215961.html</a>&gt;<br>
<p>The largest ice shelf in the Arctic has broken, and scientists who have
studied   it closely say it is evidence of ongoing and accelerated climate
change in   the north polar region. The Ward Hunt Ice Shelf is located on
the north coast   of Ellesmere Island in Canada's Nunavut territory and its
northernmost national   park. This ancient feature of thick ice floating
on the sea began forming some   4,500 years ago and has been in place for
at least 3,000 years. </p>
<p>Warwick Vincent and Derek Mueller of Laval University in Quebec City,
Quebec,   and Martin Jeffries of the University of Alaska Fairbanks have
studied the   Ward Hunt Ice Shelf on site and through RADARSAT imagery and
helicopter overflights.   They report in the journal Geophysical Research
Letters that a three decade   long decline in the Ward Hunt Ice Shelf culminated
in its sudden break-up between   2000 and 2002. It fragmented into two main
parts with many additional fissures.   It also calved a number of ice islands,
some of which are large enough to pose   a danger to shipping and to drilling
platforms in the Beaufort Sea. </p>
<p>An immediate consequence of the ice shelf's rupture was the loss of almost 
  all of the freshwater from the northern hemisphere's largest epishelf lake, 
  which had been dammed behind it in 30 kilometer [20 mile] long Disraeli
Fiord.   An epishelf lake is a body of mostly freshwater trapped behind an
ice shelf.   The freshwater layer in the Disraeli Fiord measured 43 meters
[140 feet] in   depth and lay atop 360 meters [1,200 feet] of denser ocean
water. The loss   of fresh and brackish water has affected a previously reported
unique biological   community, consisting of both freshwater and marine species
of plankton. The   breakup of the ice shelf has also reduced the habitat
available for cold-tolerant   communities of microscopic animals and algae
that live on the upper ice surface. </p>
<p>A century ago, the entire northern coast of Ellesmere Island, the northernmost 
  land mass of North America, was fringed with a continuous ice shelf, as
explorer   Robert E. Peary reported in 1907. About 90 percent of the ice
area had been   lost, through calving from its northern edge, by 1982, the
authors say. Since   then, the remnant ice shelves, including Ward Hunt,
had remained relatively   stable until April 2000, when RADARSAT's synthetic
aperture radar revealed   the first sign of cracking. Subsequent imagery
showed the crack extending in   length, and in 2002, observations from a
helicopter showed that the fracture   now extended fully from the fiord to
the open ocean, breaking the ice shelf   into two major parts and many smaller
ones. </p>
<p>In July and August 2002, Vincent's team landed on the Ward Hunt Ice Shelf 
  to make direct measurements of its break-up. They found cracks that separated 
  the central part of the shelf into free floating ice blocks. These were
held   in place by parts of the ice shelf that remained intact. Then, in
August 2002,   the northern edge of the ice shelf calved, resulting in the
loss of six square   kilometers [two square miles] of ice islands and 20
square kilometers [eight   square miles] of thick multi-year sea ice attached
to the ice shelf. The remaining   ice shelf may only be about half the thickness
previously reported, the researchers   say. </p>
<p>The scientists note that in the West Antarctic, atmospheric warming has
been   cited as the cause for ice shelf collapses. There, temperatures have
risen   by about one-half of a degree Celsius [one degree Fahrenheit] per
decade over   the past 60 years. On northern Ellesmere Island, the longest
temperature records   have been maintained at Alert, 175 kilometers [109
miles] to the east of Disraeli   Fiord. </p>
<p>At Alert, a temperature increase of just one-tenth of a degree Celsius
[one-fifth   of a degree Fahrenheit] per decade has been observed since 1951.
But during   the period 1967 to the present, the temperature increase has
been about four   times that rate, about equal to that of Antarctica. The
actual temperature   on the ice shelf was measured in 2001 and 2002 and correlated
with the Alert   data, in order to project backwards the ice shelf temperature.
This yielded   an average July surface temperature of 1.3 degrees Celsius
[34 degrees Fahrenheit]   for the years 1967-2002, which is well above the
zero degrees Celsius [32 degrees   Fahrenheit] that is considered the critical
threshold for ice shelf breakup   in Antarctica, according to the researchers.
<p>Mueller, Vincent, and Jeffries attribute the disintegration of the Ellesmere 
  Ice Shelf and the breakup of the Ward Hunt Ice Shelf to the cumulative
effects   of long-term warming since the 19th century. The precise timing
and pattern   of fracturing of the climate-weakened ice shelf may have been
influenced by   freeze- thaw cycles, wind, and tides, they say. Other factors
may include changes   in Arctic Ocean temperature, salinity, and flow patterns,
they add. </p>
<p>The research was supported by Canada's Natural Sciences and Engineering
Research   Council; Polar Continental Shelf Project, Parks Canada; NASA;
and the Geophysical   Institute and Alaska Satellite Facility, University
of Alaska Fairbanks. </p>
  Harvey Leifert<br>
  American Geophysical Union<br>
  +1 (202) 777-7507<br>
  <a href="mailto:hleifert@agu.org">hleifert@agu.org</a><br>